Το Great NY Noodletown ανοίγει ξανά

Πελάτες στο Great NY Noodletown την Τετάρτη.
Φωτογραφία: Lanna Apisukh

Πριν από έξι μήνες, περπατούσα στην Chinatown και παρατήρησα, από απέναντι, ότι τα παντζούρια του Great NY Noodletown ήταν κατεβασμένα. Είχαν περάσει πολλά χρόνια για τα εστιατόρια της Νέας Υόρκης και βυθίστηκα σε απόγνωση: Είχε τελειώσει η βασιλεία του Noodletown;

Ευτυχώς, ανακάλυψα ότι η απάντηση σε αυτή την ερώτηση ήταν «όχι», μόλις μπήκα στον κόπο να κοιτάξω την πινακίδα στην τέντα που ανήγγειλε ότι το εστιατόριο μόλις είχε τελειώσει δουλειά και θα ήταν κλειστό μόνο μέχρι την 1η Ιουνίου. Εντάξει, σκέφτηκα, αυτό είναι ακόμα τρεις μήνες χωρίς την πάπια με τα ανθισμένα σχοινόπρασο, αλλά μπορούμε να επιβιώσουμε, σωστά;

Μετά ήρθε και πέρασε η 1η Ιουνίου. Στη συνέχεια, 15 Ιουνίου και 1 Ιουλίου και 3 Ιουλίου, 21 Ιουλίου και 1 Αυγούστου και 14 Αυγούστου. Το Noodletown παρέμεινε κλειστό. Στη Νέα Υόρκη, υπάρχει πάντα ο φόβος ότι καθυστερημένες υποσχέσεις για επαναλειτουργία – ή, πιο ανησυχητικό, μετεγκατάσταση – είναι αισιόδοξες αλλά δεν επιβεβαιώνονται απαραίτητα. Ένιωσα την απόγνωση να επιστρέφει.

Στη συνέχεια, ο φίλος μου ο Άρι, ένας εργαζόμενος σε εστιατόριο που επίσης ανησυχούσε πολύ για την καθυστερημένη επαναλειτουργία, μου έστειλε μήνυμα. Είχαν καταλάβει ότι το Noodletown είχε, επιτέλους, επιστρέψει. Θα μπορούσε να είναι αλήθεια; «Πρέπει να ερευνήσω», έγραψαν. Όπως αποδείχθηκε, ήταν. Στον ελάχιστα χρησιμοποιημένο λογαριασμό Instagram του εστιατορίου, οι ιδιοκτήτες μοιράστηκαν ότι το Noodletown άνοιγε ξανά την Τρίτη, 6 Σεπτεμβρίου. Μετά από αυτήν την επιβεβαίωση, μοιράστηκα τα καλά νέα με φίλους. «Ω, δόξα τω Θεώ», είπε ένας. «Νιώθω σαν τον Μπρένταν Φρέιζερ, κλαίω», απάντησε ένας άλλος. Όταν είπα στον ισόβιο κάτοικο της Chinatown Έντι Τσαν, ιδιοκτήτη του θείου Λου, ενθουσιάστηκε. «Αυτό το μέρος χτυπάει», είπε. «Πηγαίνω εκεί από τότε που ήμουν μωρό».

Τους τελευταίους έξι μήνες, ο χώρος ανακαινίστηκε αλλά δεν ανακαινίστηκε πλήρως. Οι τοίχοι είναι τώρα κατάλευκοι, απουσιάζουν τα μενού (εκτός από ένα κοντά στον πάγκο του ψητού χοιρινού) και άλλα διακοσμητικά με κορνίζα. Οι κυλινδρικοί πολυέλαιοι έχουν αντικατασταθεί από πιο γεωμετρικούς. Κάποια πράγματα, όμως, παραμένουν ίδια. Ακόμα δεν δέχεται πιστωτικές κάρτες. Το σέρβις παραμένει άγριο. Σας προσφέρουν ακόμα άφθονες ποσότητες τσαγιού. Δυστυχώς, ορισμένες λιγότερο συναρπαστικές λεπτομέρειες παρέμειναν επίσης αμετάβλητες: Το εστιατόριο διατήρησε τις ώρες πανδημίας, κλείνοντας στις 23:00 Παρασκευή και Σάββατο και στις 22:00 κάθε δεύτερο βράδυ. «Κανείς δεν θέλει πια να δουλεύει τόσο αργά», είπε ένας διευθυντής ονόματι Steve όταν ρώτησα για τις ώρες. «Ίσως στο μέλλον ανοίξουμε αργότερα, αν βρούμε κόσμο».

Το εστιατόριο είναι, φυσικά, ένα στοιχείο της γαστρονομικής σκηνής της Νέας Υόρκης για δεκαετίες. Το 1992, η Νέα Υόρκη Φορές το αποκάλεσε μέρος της «πρωτοπορίας των εστιατορίων τύπου Χονγκ Κονγκ που σαρώνουν την Chinatown και τις κινεζικές κοινότητες σε όλες τις Ηνωμένες Πολιτείες». Σε μια ανασκόπηση του 1994, τότε-Φορές Η κριτικός Ruth Reichl, έγραψε ότι ήταν «όσο πιο κοντά μπορείς να φτάσεις στο Χονγκ Κονγκ χωρίς να φύγεις από το Μανχάταν».

Είναι μια λέξη που χρησιμοποιείται υπερβολικά, αλλά το Noodletown είναι θεσμός. Όποτε κάποιος ζητούσε το καλύτερο εστιατόριο στη Νέα Υόρκη, του έλεγα ότι ήταν το Noodletown μετά τις 11 μ.μ. Μπορεί να είναι το εστιατόριο στο οποίο έχω πάει περισσότερο στη Νέα Υόρκη. Η συνήθεια μου στο Noodletown ενθαρρύνθηκε από αρκετούς στενούς φίλους, συμπεριλαμβανομένου ενός με τον οποίο συνεργάστηκα σε ένα εστιατόριο στο κέντρο της πόλης. Για μερικά χρόνια, πήγαινα σε τουλάχιστον δύο δείπνα γενεθλίων εκεί κάθε χρόνο και διοργάνωσα ένα ο ίδιος. Ήμουν στην εποχή μου στο Noodletown. Μερικές φορές, μας πέταγαν με γύρους Tsingtao μέχρι να μην πούμε τίποτα άλλο. τότε ίσως θα προσπαθούσαν να φέρουν περισσότερα ούτως ή άλλως. Η αγαπημένη μου ανάμνηση από εκείνη την εποχή ήταν όταν ένας από τους αδελφούς μου ζήτησε από τον διακομιστή νερό. “Οχι! Εσύ πίνεις τσάι πρώτα», απαίτησε.

Πελάτες που παίρνουν φαγητό σε πακέτο.

Η πάπια και τα ανθισμένα σχοινόπρασο.

Βάζοντας τις τελευταίες πινελιές στην παραγγελία ενός πελάτη.

Τέλος, λίγη σούπα.

Φωτογραφίες από Lanna Apisukh

Κάθε ένας από τους φίλους που είπα για την επαναλειτουργία ζήτησε να κάνει σχέδια για να επιστρέψει, και είπα ναι σε όλους – παρόλο που είχα ήδη σχέδια να επιστρέψω για μεσημεριανό γεύμα με τον Ari. Χθες, πήρα το δρόμο για το εστιατόριο και γύρω στη 1 το μεσημέρι, ο Ari μου έστειλε μήνυμα ότι το μέρος ήταν «χτυπημένο». Δεν έλεγαν ψέματα: Τόσος κόσμος ήταν μαζεμένος κοντά στην είσοδο που σκέφτηκα ότι ίσως χρειαστεί να περιμένουμε για ένα τραπέζι. Όπως αποδεικνύεται, πολλοί από αυτούς τους ανθρώπους ήταν εκεί για φαγητό σε πακέτο, και ένας από τους διακομιστές μας διάλεξε από το πλήθος και μας έδωσε ένα τραπέζι στο πίσω μέρος.

Για τις επόμενες δύο ώρες, η δουλειά βουίζει. Κάποια στιγμή υπήρχε κόσμος σε κάθε τραπέζι. Περίπου μια ντουζίνα άτομα, πολλά από τα οποία είναι μεγαλύτερα, περίμεναν για φαγητό σε σημεία, και ποτέ λιγότερο από τρία ή τέσσερα. Οι πελάτες συνέχισαν να εισέρχονται. Οι υπάλληλοι από μπροστά διατήρησαν την εστίασή τους στο καθήκον τους: κόβοντας πιάτα με ψητό χοιρινό και πάπια.

Ήταν δύο νεαροί φίλοι που κάθισαν σε ένα από τα μεγάλα τραπέζια. Ένα ζευγάρι που δεν είχε ξαναφάει στο εστιατόριο. Ένας ηλικιωμένος άνδρας του οποίου η εφαρμογή ήταν πολύ καλύτερη από ό,τι φορούσε ο Seinfeld για αυτές τις διαφημίσεις του Kith. Ένα άλλο τραπέζι ήταν κατειλημμένο από επτά άτομα – συμπεριλαμβανομένου ενός παιδιού – που επισκέπτονταν από το Σαν Φρανσίσκο και το Χιούστον. Οι περισσότεροι είχαν πάει εκεί πριν. Ανυπομονούσαν να μιλήσουν για τη σούπα wonton.

Όλοι οι άλλοι, ξεκάθαρα, ήταν το ίδιο πρόθυμοι να επιστρέψουν όπως εγώ. Είχε περάσει μισός χρόνος – μια αιωνιότητα για να μην πάω στο Noodletown – έτσι παρήγγειλα μια χούφτα από τα αγαπημένα μου. Το ψητό χοιρινό, ναι, και η πάπια με τα ανθισμένα σχοινόπρασο, που ήταν τόσο πλούσια όσο ποτέ. Πήραμε χυλοπίτες με σάλτσα κρεμμυδιού-τζίντζερ γιατί δεν είμαστε ηλίθιοι και τα μπιζέλια επίσης. Όταν προσπαθήσαμε να παραγγείλουμε το σοταρισμένο σπανάκι με νερό, μας είπαν ότι δεν είχε μείνει τίποτα — ένα ζεστό είδος εισιτηρίου. (Αν ήμουν με τον φίλο μου τον Nicky, δεν θα μας άφηνε να φύγουμε χωρίς ένα πιάτο με το αλατισμένο καλαμάρι.) Αποφάσισα ότι η σούπα wonton θα ήταν πολύ μακριά, αλλά τουλάχιστον δεν θα το κάνω πρέπει να περιμένουμε έξι μήνες για αυτό. Θα επιστρέψω την επόμενη εβδομάδα.

Ένα πολύ ευπρόσδεκτο θέαμα.
Φωτογραφία: Lanna Apisukh

Leave a Comment